Downtown & Gaslamp District, San Diego, Californie

San Diego Downtown Gaslamp District

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Compris, grosso modo, entre l’autoroute I-5 et la baie San Diego, Downtown est la destination principale de la ville en dehors de ses plages. C’est aussi le meilleur lieu pour commencer l’exploration de la ville. Depuis la fin des années 1970, la ville a entrepris de nombreux travaux de rénovation et de conservation de ses constructions et quartiers historiques. Aujourd’hui on peut donc y découvrir plusieurs secteurs particulièrement attrayants, aux pieds des buildings. A l’image du reste de la ville, le Downtown de San Diego est l’un des plus agréable et animé du pays.

Le centre de San Diego peut se découper en trois grands quartiers. Downtown à proprement parlé autour des buildings et qui constitue le cœur économique de la ville. Le Gaslamp District qui est le cœur historique de San Diego, aujourd’hui un quartier particulièrement attractif. Enfin, le front de mer, le long de la baie, propice aux balades et surtout connu pour ses bateaux militaires ou historiques.

Downtown

L’un des grands centres du commerce dans la zone pacifique, le quartier des affaires de San Diego compte quelques sites intéressants. Les amateurs d’architectures doivent voir les grandes arches du Santa Fe Railroad Depot, à l’ouest de Broadway. La structure a conservé la grandeur du temps de sa construction en 1915 à l’occasion de l’exposition Panama-California. A côté du bâtiment se trouve le MCA San Diego, ou Museum of Contemporary Art (Kettner Boulevard, ouvert tous les jours, entrée payante). C’est l’un des meilleurs musées d’art contemporain en Californie. Les collections se concentrent sur le Pop Art, l’art mexicain et le minimalisme, mais les expositions temporaires ont des spectres beaucoup plus larges et sont souvent des évènements importants sur la scène culturelle de la cité.

Plus à l’ouest, l’avenue de Broadway coupe Downtown en son cœur. Elle est particulièrement animée entre Third et Fifth Avenue. Immédiatement au sud se trouve le véritable cœur commerçant de Downtown, le grand mall de Horton Plaza. Ce centre commercial à ciel ouvert (avantage du climat californien) est un lieu toujours très animé, avec ses dizaines de boutiques. Avec son architecture notable, ses décorations et ses places égayées de fontaines, le Horton Plaza est le véritable centre de San Diego et l’une de ses grandes attractions touristiques.

Gaslamp District

Au sud de Broadway et à proximité immédiate du Horton Plaza, le quartier de Gaslamp District s’étend autour de Fifth Avenue et G Street. A l’inverse de nombreux quartiers historiques aux USA, le Gaslamp District est plutôt grand et donc propice à de sympathiques explorations. Il s’agissait du cœur historique et du centre originel de San Diego, avant qu’il ne devienne un quartier aux activités louches.

L’époque du red-light district fait désormais partie du passé et le Gaslamp District est devenu le secteur branché de San Diego. Ses rues alignent les cafés, les restaurants, les boutiques à la mode, les galeries d’art, les bâtiments historiques rénovés et, bien entendu, les lampadaires à gaz qui donne leur nom au quartier (mais qui fonctionne désormais à l’électricité, magie américaine).

Comme c’est souvent le cas aux Etats-Unis, les quartiers historiques, quand ils ne sont pas abandonnés, ont tendance à être trop rénové et à devenir un peu leur équivalent en version Disney. Ca a du bon et du moins bon. Le Gaslamp District n’échappe pas à la règle mais les immeubles du 19e siècle ont tout de même gardés leurs charmes et leur patine historique. Il est possible de prendre part à une visite guidée intéressante, d’une durée de deux heures (et payante), qui permet de découvrir en long et en large le quartier. Les visites démarrent de la petite place au croisement de Fourth Avenue et Island Avenue (face au Horton Grand Hotel, se présenter directement le samedi à 11h, infos sur www.gaslampquarter.org/tours). Cette petite place est en fait le jardin de la William Heath Davis House, qui accueille aujourd’hui la Gaslamp Quarter Historical Foundation. La maison historique se visite et permet de plonger dans l’histoire des premières maisons du quartier. William Heath Davis fut le fondateur de la ville moderne de San Diego en 1850. Jusqu’alors la cité n’était qu’un village typique de la Californie du sud.

Au sud du Gaslamp District, au niveau de 7th Avenue et K Street (oui, les noms de rues ne sont pas très inspirés), se trouve le Petco Park qui est le grand stade de la ville et qui accueille notamment la ferveur des supporters de l’équipe de baseball des Padres. Le stade étant en plein centre-ville, les soirs de match sont littéralement bondé (et n’espérez pas approcher le stade en voiture à moins de vous y prendre très en avance).

Le long de la baie, Bayfront

Le long de la scintillante baie de San Diego, les buildings se reflètent dans l’eau et offre à la ville quelques-unes de ses plus belles cartes postales. Du nord au sud, une agréable promenade côtière, appelée Embarcadero, permet de longer la baie sur presque deux kilomètres. Au sud, autour du quartier commerçant et animé de Seaport Village (shopping, restaurants, cafés) se trouve deux parcs urbains au bord de l’eau, Embarcadero Marine Park South et North. Le parc sud accueille régulièrement des concerts en été.

Au nord du Seaport Village, l’ambiance devient plus maritime, comme en témoigne les nombreux navires amarrés. Pour les amateurs de bateaux militaires, il est possible de visiter l’USS Midway qui dévoile au public son impressionnante collection d’armes et ses vieux avions. En continuant encore un peu plus au nord, le Maritime Museum permet de visiter pas moins de sept navires historiques, dont le Californian, une réplique d’un bateau de 1847, le Surprise, une frégate à canons du 18e siècle ou encore, le plus célèbre, le Star of India, un authentique navire de 1863 qui est le plus ancien navire à voiles à coque d’acier toujours existant.

Un autre grand plaisir de l’Embarcadero reste tout simplement de se promener, comme le font les habitants de la ville, si possible au coucher du soleil.

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