Flagstaff, Arizona

Flagstaff Arizona

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Population : 68.670

Nichée dans les forêts de pins au pied des monts San Francisco, Flagstaff est l’une des villes les plus attrayantes du nord de l’Arizona. Les paysages autour de la cité sont incontestablement très photogéniques et la nature y est superbe. Son centre-ville historique, sur le tracé de l’ancienne Route 66, date de la fin du 19e siècle lorsque la cité s’est développée grâce à l’industrie du bois. On y découvre un bel ensemble de bâtiments en briques rouges qui abritent aujourd’hui des boutiques, des restaurants et des bars.

Flagstaff est une ville réputée pour sa culture et sa vie sociale animée, qu’elle doit en grande partie à la présence de la Northern Arizona University (université du nord de l’Arizona). Le campus de la faculté (qui se visite librement, comme toujours aux Usa) accueil deux galeries d’art. La Beasley Gallery présente des expositions temporaires et fait office de lieu de présentation pour les travaux des étudiants. Le musée d’art (Art Museum) contient pour sa part la collection Weiss qui compte quelques belles œuvres notamment de l’artiste mexicain Diego Rivera.

Pour ce qui est des musées cela dit, le vrai point fort de Flagstaff c’est son Museum of Northern Arizona. Le musée du Nord de l’Arizona se trouve à quelques kilomètres au nord-ouest du centre. Abrité dans une belle forêt de pins, le musée (l’un des meilleurs de l’état) accueil une collection très complète d’objets archéologiques. La région du sud-ouest des usa étant l’un des terrains archéologiques parmi les plus riches du monde, cela en fait nécessairement une référence. On y trouve également de belles expositions d’art, de sciences naturelles ainsi que sur les cultures amérindiennes locales et leurs histoires, notamment les Navajos et les Hopis. Cette dernière partie de la collection est au moins aussi réputée que la partie archéologique, car elle comporte des documents qui couvrent plus de 12.000 ans d’histoire de ces peuples. Un musée très complet donc, qui est l’une des attractions majeures de Flagstaff.

L’autre site intéressant de la ville est le Lowell Observatory. Il aurait été étonnant qu’il n’y ait pas d’observatoire dans cette région où le ciel est souvent dégagé et les pollutions lumineuses assez faibles. Celui-ci fut construit à la fin du 19e siècle sur une petite colline du nom de Mars Hill. L’observatoire de Lowell est ainsi nommé en référence à son fondateur, Percival Lowell. Monsieur Percival avait un prénom peu commun et une idée qui ne l’était pas moins puisqu’il voulait à tout prix trouver de la vie sur Mars. C’est ainsi que ce riche héritier de Boston prospecta le pays pour trouver un site où il ferait construire un observatoire dans ce but. Son attention se porta finalement sur cette colline près de Flagstaff qu’il rebaptisa colline de Mars (quand on a une obsession, on va jusqu’au bout !). Évidemment tout ceci se déroule dans les années 1890 et nous connaissons donc la fin de l’histoire. Malheureusement, Lowell n’a pas découvert de la vie sur Mars grâce à son observatoire. Pas de martiens donc, mais c’est ici que les astronomes ont mis en évidence l’expansion de l’univers et que Pluton fut découvert. Ce n’est pas rien.

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